Le Président de la République de Finlande, M. Sauli Niinistö, a remis le huitième prix Millennium de technologie le 22 mai 2018 à Helsinki au physicien finlandais Tuomo Suntola. Doté d’un million d’euros, le prix biennal Millennium de technologie a été décerné au Dr. Tuomo Suntola. L’innovation primée ALD (dépôt par couche atomique) de Suntola est une technologie à l’échelle nanométrique utilisée dans le monde entier. La technologie ALD est utilisée pour la fabrication de couches de matériaux ultra-minces destinées aux microprocesseurs et aux dispositifs de mémoire numérique. Elle permet de construire des structures tridimensionnelles complexes, une couche atomique à la fois.

ALD est une technologie polyvalente qui joue un rôle déterminant dans de nombreux secteurs de haute technologie. Les composants à couches minces fabriqués avec la technique ALD sont utilisés dans pratiquement tous les ordinateurs et smartphones modernes. Grâce à l’évolution constante de la technologie ALD, les équipements informatiques sont devenus plus petits et moins chers, tout en étant plus puissants. L’innovation de Suntola est un des facteurs clés qui a permis à la fameuse loi de Moore de conserver sa validité jusqu’à ce jour : l’efficacité des micropuces a doublé tous les deux ans environ tandis que leur prix a baissé. Les films isolants ou conducteurs extrêmement fins nécessaires dans les microprocesseurs et les dispositifs de mémoire d’ordinateur ne peuvent être fabriqués qu’en faisant appel à la technologie ALD mise au point par Tuomo Suntola.

« La méthode ALD est un exemple typique d’une technologie qui est dissimulée aux utilisateurs, mais est néanmoins vitale pour le développement visible. Elle a également démocratisé la propriété des technologies de l’information, contribuant ainsi à élargir l’accès à l’information et à la communication », souligne la professeure d’Académie Päivi Törmä, présidente du Comité de sélection du prix du Millennium de technologie.

De la théorie à l’innovation par Tuomo Suntola

Tuomo Suntola a mis au point la technologie ALD et les équipements pour la fabrication de films minces dans les années 1970, puis a déposé des brevets internationaux pour ceux-ci, permettant ainsi la production industrielle de films minces à grande échelle. La recherche fondamentale sous-tendant la technologie ALD avait également été menée dans l’ex-Union soviétique par les professeurs Valentin B. Aleskovsky (1912-2006) et Stanislav I. Koltsov (1931-2003). « Les innovations de Tuomo Suntola ont conduit à l’utilisation commerciale à grande échelle de la méthode ALD. Il a saisi l’énorme potentiel du dépôt par couche atomique et de la technologie des couches minces en microélectronique et en informatique », indique Päivi Törmä, présidente du Comité de sélection du prix du Millennium de technologie. Suntola considère quant à lui la percée dans le domaine de l’électronique comme sa plus grande réussite. « Lorsque le secteur des semi-conducteurs a réalisé l’importance de la technologie ALD au début des années 2000, son utilisation a explosé », explique Tuomo Suntola, lauréat du prix Millennium de technologie. « C’est un grand honneur pour moi de recevoir le prix Millennium de technologie, en particulier parce que cette innovation s’est avérée utile dans tant d’applications qui améliorent la qualité de vie de l’humanité. »

Nouvelles applications en médecine

L’innovation gagnante occupe une position solide dans les technologies de l’information et est aussi promise à un bel avenir dans de nombreux autres domaines. La recherche a donné des résultats prometteurs dans la fabrication de films minces ALD pour les instruments médicaux et le revêtement des implants. Des start-up ont été constituées pour commercialiser la technologie dans des applications telles que la libération contrôlée dans le corps humain. La méthode ALD peut être utilisée pour améliorer l’efficacité des panneaux solaires, des lampes à LED et des batteries au lithium pour les voitures électriques ; son utilisation a également fait l’objet de recherches pour des matériaux d’emballage respectueux de l’environnement. Les films ALD sont utilisés dans les applications optiques, mais aussi sur les montres et les bijoux en argent, pour empêcher la corrosion. Aujourd’hui, le marché mondial des équipements et des produits chimiques utilisés pour la fabrication des films ALD est estimé à environ deux milliards de dollars US et la valeur marchande de l’électronique grand public faisant appel à la technologie ALD s’élève à au moins cinq cents milliards de dollars. « Une expertise de classe mondiale en matière d’ALD a été développée en Finlande. J’espère que le prix inspirera les chercheurs et les entreprises en Finlande à investir dans de nouvelles applications technologiques », dit la professeure Marja Makarow, présidente du conseil d’administration de Technology Academy Finland.

 

A propos

Le prix international Millennium de technologie a été décerné le 22 mai 2018 à Helsinki. Décerné tous les deux ans et doté d’un million d’euros, le prix Millennium de technologie est un prix finlandais récompensant une innovation technologique pionnière qui améliore la qualité de vie des gens et promeut le développement durable. Les innovations gagnantes doivent avoir de considérables répercussions sociales positives, être commercialement viables et promouvoir le bien-être de l’humanité. Le prix Millennium de technologie est décerné par Technology Academy Finland.

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